Es laut Kutub Utara tampaknya telah mencapai tingkat terendah tahunan pada 13 September, NASA dan Pusat Data Salju dan Es Nasional (NSIDC) yang didukung NASA di University of Colorado Boulder melaporkan. Analisis data satelit oleh NSIDC dan NASA menunjukkan bahwa pada 1,79 juta mil persegi (4,64 juta kilometer persegi), es minimum Arktik laut tahun ini adalah yang terendah kedelapan dalam catatan satelit jangka panjang yang konsisten, yang dimulai pada 1978.

Es laut Arktik, lapisan air laut beku yang menutupi sebagian besar Samudra Arktik dan laut di sekitarnya, sering disebut sebagai pendingin udara planet ini: permukaan putihnya memantulkan energi matahari kembali ke ruang angkasa, mendinginkan dunia. Tutup es laut berubah dengan musim, tumbuh di musim gugur dan musim dingin dan menyusut di musim semi dan musim panas. Tingkat musim panas minimumnya, yang biasanya terjadi pada bulan September, telah menurun, secara keseluruhan, pada laju yang cepat sejak akhir 1970-an karena suhu pemanasan. Tahun ini, suhu di Arktik relatif moderat untuk garis lintang tinggi, bahkan lebih dingin daripada rata-rata di beberapa daerah. Namun, batas minimum es laut 2017 adalah 610.000 mil persegi (1,58 juta kilometer persegi) di bawah batas minimum rata-rata 1981-2010.

“Seberapa banyak es yang tersisa pada akhir musim panas pada tahun tertentu tergantung pada kondisi lapisan es pada awal tahun dan kondisi cuaca yang mempengaruhi es,” kata Claire Parkinson, ilmuwan iklim senior di Goddard Space Flight Center NASA. di Greenbelt, Maryland. “Kondisi cuaca tidak terlalu diperhatikan musim panas ini. Fakta bahwa kita masih berakhir dengan luasan es laut yang rendah adalah karena kondisi es dasar saat ini lebih buruk daripada baseline 38 tahun yang lalu. ”

Tiga tahun dengan es Kutub Utara terendah yang pernah ada – 2012, 2016 dan 2007 – mengalami kondisi cuaca yang tidak biasa, termasuk badai musim panas yang kuat yang menghantam lapisan es dan mempercepat pencairannya. “Dalam semua kasus itu, kondisi cuaca berkontribusi pada penurunan cakupan es. Tetapi jika sistem cuaca yang sama persis terjadi tiga dekade lalu, sangat kecil kemungkinannya akan menyebabkan banyak kerusakan pada lapisan es laut, karena saat itu es lebih tebal dan lebih sepenuhnya menutupi wilayah tersebut, sehingga membuatnya lebih mampu menahan badai, “kata Parkinson.

Di sisi lain planet ini, Antartika sedang menuju batas maksimum es laut tahunan, yang biasanya terjadi pada bulan September atau awal Oktober. Tingkat maksimum tahun ini kemungkinan berada di antara lima terendah dalam catatan satelit – kelanjutan dari luasan rendah pada tahun 2015 dan 2016 yang mewakili pergantian dramatis peristiwa setelah serangkaian rekor luasan maksimum tertinggi pada 2012, 2013 dan 2014. Sejauh ini, es Antartika September meluas tahun ini dapat dibandingkan dengan es tahun lalu.

“Apa yang paling mengejutkan tentang perubahan tutupan es laut dalam tiga dekade terakhir adalah fakta bahwa es laut Antartika meningkat bukannya menurun,” kata Parkinson. “Fakta penurunan es laut Kutub Utara tidak begitu mengejutkan karena ini diharapkan dengan iklim pemanasan, meskipun tingkat keseluruhan penurunan lebih besar dari perkiraan kebanyakan model.”

Parkinson mengatakan bahwa meskipun masih terlalu dini untuk berbicara tentang pembalikan jangka panjang dalam perilaku es laut Antartika, penurunan yang disaksikan dalam dua tahun terakhir memberikan data penting untuk menguji berbagai hipotesis yang telah diajukan para ilmuwan untuk menjelaskan mengapa Antartika cakupan es laut telah meningkat, secara keseluruhan, antara 1979 dan 2015.

Menambahkan es laut Antartika dan Arktik meluas dari bulan ke bulan melalui catatan satelit menunjukkan bahwa secara global Bumi telah kehilangan es laut sejak akhir 1970-an di setiap bagian dari siklus tahunan pertumbuhan dan pembusukan es. “Faktanya, tahun ini, setiap bulan dari Januari hingga Agustus mengalami rekor bulanan baru dalam es laut global,” kata Parkinson.