Musim panas ini, dengan es laut melintasi Samudra Arktik menyusut ke tingkat di bawah rata-rata, survei udara kutub NASA baru saja menyelesaikan penerbangan pertamanya. Targetnya: kolam aquamarine dari air yang mencair di permukaan es yang mungkin mempercepat mundurnya es laut secara keseluruhan. Operasi IceBridge dari NASA menyelesaikan penerbangan penelitian pertama dari kampanye musim panas Arktik 2016 yang baru pada 13 Juli. Penerbangan ilmu pengetahuan, yang berlanjut hingga 25 Juli, mengumpulkan data tentang es laut dalam setahun setelah rekor musim dingin yang hangat di Arktik.

Penerbangan musim panas akan memetakan tingkat, frekuensi dan kedalaman kolam lelehan, kolam air lelehan yang terbentuk di es laut selama musim semi dan musim panas. Studi terbaru telah menemukan bahwa pembentukan kolam lelehan di awal musim panas adalah prediktor yang baik dari es lautan batas minimum tahunan pada bulan September: jika ada lebih banyak kolam di es di awal musim lelehan, mereka mengurangi kemampuan es laut untuk memantulkan radiasi matahari, yang menyebabkan lebih banyak leleh.

“Meskipun telah ada kampanye udara sebelumnya di Arktik, tidak ada yang pernah memetakan kedalaman skala besar kolam lelehan di es laut menggunakan data penginderaan jauh,” kata Nathan Kurtz, ilmuwan proyek IceBridge dan peneliti es laut di NASA Goddard Space. Pusat Penerbangan di Greenbelt, Maryland. “Informasi yang akan kami kumpulkan akan menunjukkan berapa banyak air yang tertahan di kolam lelehan dan jenis topografi apa yang dibutuhkan pada es laut untuk membatasi mereka, yang akan membantu meningkatkan model kolam lelehan.”

Kampanye penerbangan singkat ini beroperasi dari Barrow, Alaska. Penerbangan rendah pada ketinggian 1500 kaki (450 meter) di atas pesawat HU-25C Guardian Falcon dari Pusat Penelitian Langley NASA di Hampton, Virginia. Pesawat membawa tiga instrumen yang mengukur perubahan ketinggian es dan suhu permukaan dan membuat peta warna es laut. Operation IceBridge menyediakan konektivitas antara pengukuran es kutub antara dua kampanye satelit NASA: Ice, Cloud, dan Land Elevation Satellite, atau ICESat, yang beroperasi dari 2003 hingga 2009, dan penggantinya, ICESat-2, dijadwalkan diluncurkan pada 2018. The Kampanye Barrow akan memberikan gambaran sekilas tentang apa yang ICESat-2 akan dapat amati di Arktik di musim panas, karena altimeter laser yang dibawa IceBridge mirip dengan yang akan ada di ICESat-2.

Kurtz berharap bahwa terbang di musim panas akan memungkinkan timnya menemukan area es laut yang tidak tertutup salju, yang akan membiarkan mereka mengambil pengukuran langsung dari papan luncur, fraksi es laut yang mengapung di atas permukaan air. Pengukuran ini akan meningkatkan studi ketebalan es laut di Kutub Utara. Penerbangan akan lebih pendek daripada penerbangan IceBridge Arctic yang biasa, karena kapasitas bahan bakar Falcon yang lebih kecil dibandingkan dengan pesawat P-3 yang biasanya digunakan IceBridge di Arktik. Secara total, para ilmuwan IceBridge mengharapkan untuk melakukan lima penerbangan selama 4 jam, masing-masing mencakup 1000 mil laut (1150 mil) dan berfokus pada laut Beaufort dan Chukchi di utara Rusia, Alaska, dan Kanada.

“Keuntungan berbasis di Barrow adalah bahwa kami akan memulai penerbangan langsung dari tepi perairan,” kata Kurtz.

Untuk kampanye Arktik dan Antartika tahunannya, penerbangan IceBridge mengikuti jalur yang telah ditentukan sebelumnya yang dipilih oleh komunitas ilmiah. Tetapi di Barrow, karena ketidakpastian cuaca, misi akan mengejar target peluang.

“Sehari sebelum penerbangan kita akan melihat citra cuaca dan model, dan saya akan mencoba untuk merencanakan jalur penerbangan yang pada dasarnya masuk ke lubang di awan yang ada, daripada mengikuti jalur tertentu,” kata Kurtz.

Fasilitas Penerbangan Wallops NASA di Virginia menyediakan altimeter laser dan kamera inframerah yang digunakan selama kampanye musim panas ini. Sistem Pemetaan Digital IceBridge berasal dari Pusat Penelitian Ames NASA di Moffett Field, California.