Es laut di Samudra Arktik dalam spiral ke bawah, dengan musim panas minimum mencapai sekitar 40 persen lebih kecil dari pada 1980-an. Tapi memprediksi bagaimana es laut akan berperilaku pada tahun tertentu itu rumit: Masih banyak yang tidak diketahui tentang kondisi tutupan es laut, untuk mengatakan tidak ada kesulitan memperkirakan cuaca dan perilaku laut selama rentang waktu musiman.

Peneliti NASA sedang bekerja untuk meningkatkan perkiraan ukuran es es Kutub Utara pada akhir musim panas mencair – tetapi tujuannya bukan hanya untuk memiliki prediksi yang lebih baik tentang cakupan es laut. Tantangan membuat ramalan es laut musim panas memungkinkan para ilmuwan menguji pemahaman mereka tentang proses yang mengendalikan pertumbuhan dan mundurnya es laut musiman, dan menyempurnakan model komputer yang mewakili koneksi di antara es, atmosfer, dan lautan.

Inisiatif akar rumput yang diluncurkan pada 2008 membandingkan upaya berbagai tim peneliti setiap tahun untuk memprediksi es laut Kutub Utara di akhir musim panas. Tahun ini, tiga tim NASA termasuk di antara lebih dari tiga lusin kelompok yang mengajukan setidaknya satu prediksi. Kelompok yang berpartisipasi dalam Sea Prediction Network (SIPN) menggunakan metode yang berbeda, mulai dari analisis statistik hingga model dinamis, firasat dan kombinasi teknik. Tim dapat mengirimkan perkiraan pada bulan Juni, Juli dan Agustus berdasarkan kondisi es laut saat itu. Setiap musim gugur, proyek ini merilis analisis pengajuan tahun ini, meninjau pelajaran yang dipetik dan memberikan panduan untuk upaya penelitian di masa depan.

Perbandingan metode yang berbeda memungkinkan para ilmuwan melampaui pengumpulan observasi karakteristik es laut untuk menguji hipotesis tentang faktor pendorong perilaku laut pada tahun tertentu. Sebagai contoh, metode seperti itu akan memungkinkan para peneliti untuk lebih dekat meneliti dampak dari ketebalan es musim panas atau keberadaan kolam air lelehan di awal musim lelehan. Ini juga akan membiarkan mereka menentukan apakah karakteristik es yang tunggal lebih berguna daripada menganalisis kombinasi faktor.

Di antara data lain, tim yang berpartisipasi menggunakan konsentrasi es laut – berapa banyak area yang dicakup dalam es – dan luasnya, yang mempertimbangkan semua area Samudra Arktik dan laut sekitarnya di mana es menutupi setidaknya 15 persen dari permukaan laut. . Es laut yang lebih tinggi meluas dan, yang lebih penting, konsentrasi yang lebih tinggi membuat es lebih tahan terhadap pencairan, karena lebih sedikit lautan yang terekspos dan dengan demikian kurang mampu menyerap kehangatan matahari. Kumpulan data konsentrasi dan luas didasarkan pada metode yang dikembangkan pada 1970-an dan 1980-an oleh para ilmuwan di Goddard Space Flight Center NASA di Greenbelt, Maryland, dan saat ini dikuratori oleh arsip data NASA di Pusat Data Salju dan Es Nasional (NSIDC) di Boulder , Colorado.

Selain itu, survei udara NASA yang telah lama dilakukan terhadap es kutub yang disebut Operation IceBridge memberikan pengukuran kepada tim SIPN tentang ketebalan es laut pegas, kolam lelehan dan kondisi salju, yang merupakan tiga parameter lain yang memengaruhi musim lebur musim panas.