Sebuah penelitian NASA telah menemukan gletser Antartika yang mempercepat tercepat antara 2008 dan 2014 dan menemukan bahwa kemungkinan penyebab percepatan mereka adalah masuknya air hangat yang diamati ke teluk tempat mereka berada. Air itu hanya 1 hingga 2 derajat Fahrenheit (0,5 hingga 1 derajat Celcius) lebih hangat dari suhu air biasa di daerah itu, tetapi meningkatkan kecepatan aliran gletser hingga 25 persen dan melipatgandakan laju hilangnya es gletser tiga hingga lima kali – dari penipisan 7 hingga 10 kaki per tahun (2 hingga 3 meter) hingga 33 kaki per tahun (10 meter).

Para peneliti di Jet Propulsion Laboratory NASA di Pasadena, California, menemukan bahwa air yang lebih hangat didorong ke dalam wilayah tersebut oleh angin yang terkait dengan dua pola iklim global: La Niña dan Southern Annular Mode yang kurang dikenal, yang melibatkan perubahan lokasi sabuk angin yang mengelilingi Antartika. Akselerasi gletser berlangsung dari pertengahan 2008 hingga 2012. Setelah itu, mereka melambat tetapi terus mengalir lebih cepat daripada sebelum air hangat tiba.

Keempat gletser berada di Teluk Marguerite di sisi barat Semenanjung Antartika. Sebelum 2008, laju aliran dan laju penipisan (ukuran hilangnya es) telah stabil selama hampir dua dekade – sejak Rak Es Wordie di depan gletser runtuh sekitar tahun 1989. Runtuhnya memutuskan hampir semua bagian terapung gletser, meninggalkan bagian-bagian yang didasarkan pada batuan dasar.

“Es yang membumi adalah keprihatinan utama untuk kenaikan permukaan laut, karena belum berkontribusi pada permukaan laut,” kata pemimpin penulis studi baru, Catherine Walker dari JPL. “Es terapung telah membuat kontribusinya ke permukaan laut.”

Setelah dua dekade relatif stabil, besarnya percepatan gletser tidak terduga. Walker dan rekan penulis Alex Gardner dari JPL menemukan perubahan dengan memeriksa peta baru kecepatan glasial untuk semua gletser Antartika, yang dibuat tahun ini oleh Gardner dan kolega. Peta-peta dikembangkan dengan menganalisis perubahan dalam citra satelit Landsat dari tahun ke tahun. Kumpulan data sebelumnya telah memberikan “potret” satu tahun kecepatan, terfokus pada lokasi yang berbeda, atau tingkat perubahan rata-rata di area Antartika yang jauh lebih besar, mengaburkan perubahan kecepatan dari waktu ke waktu dan perilaku masing-masing gletser. “Saya tidak berpikir ada orang yang bisa melihat ini sebelum peta baru ini dikembangkan,” kata Walker.

Untuk mengetahui apa yang menyebabkan percepatan, Walker dan Gardner memeriksa suhu udara di atas teluk dan melihat bahwa, meskipun mereka umumnya menghangat selama beberapa dekade terakhir, mereka tidak melonjak tajam pada 2008 hingga 2012. Suhu air adalah cerita yang berbeda. Data jangka panjang yang ditetapkan dari Stasiun Palmer Program Antartika AS di dekatnya menunjukkan bahwa air hangat pertama kali muncul di teluk pada 2008, memuncak pada 2009, dan tinggal di sana hampir tanpa henti hingga 2011. Menggunakan analisis angin di daerah itu dari ECCO AS. Proyek (Memperkirakan Sirkulasi dan Iklim Samudra), Walker dan Gardner menunjukkan bahwa angin di barat laut memungkinkan air yang lebih hangat ini mengalir dari laut dalam ke landas kontinental di depan Teluk Marguerite. Arus kemudian membawa air hangat ke dalam teluk dan ke bagian depan gletser.

Sementara air hangat berada di teluk, ada peristiwa La Niña yang cukup kuat, dan sabuk angin yang mengelilingi Antartika lebih dekat ke benua daripada lebih jauh ke utara – suatu kondisi yang dikenal sebagai fase positif dari Mode Annular Selatan (SAM) . Kombinasi kedua pola iklim ini bertanggung jawab atas angin barat laut di sepanjang sisi barat Semenanjung Antartika.

Kecepatan di mana gletser Teluk Marguerite menanggapi peningkatan suhu laut yang relatif kecil mengejutkan, kata Walker. “Kami mendeteksi air terhangat pertama kali pada Januari 2009, dan pada bulan November gletser sudah kehilangan es dengan kecepatan delapan meter [25 kaki] per tahun dalam ketebalan.”

Walker mencatat bahwa sementara gletser-gletser ini berakselerasi selama acara La Niña, Gletser Pulau Pine di dekatnya, salah satu gletser yang bergerak paling cepat di Antartika Barat, mencair lebih cepat selama El Nino – pola iklim yang berlawanan. Dia berkata, “Respons bergantian ini terhadap pola atmosfer global menggarisbawahi perlunya meningkatkan pemahaman kita tentang hubungan antara iklim global dan perubahan di lautan kutub.”